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¿Qué es la apnea del sueño, cómo influye en el descanso y cómo tratarla?

by Visco Confort 11 Jun 2020

La búsqueda de un sueño reparador es universal, siendo una de las piedras angulares de una vida saludable. Sin embargo, para un número significativo de personas, este objetivo permanece fuera de alcance debido a trastornos del sueño como la apnea del sueño, una condición que afecta a millones de personas en todo el mundo y cuya incidencia sigue en aumento. Este trastorno no solo perturba el sueño de quienes lo padecen, sino que también tiene el potencial de afectar de manera significativa su salud y bienestar general.

¿Qué es la apnea del sueño y cómo influye en el descanso?

La apnea del sueño es un trastorno del sueño que afecta a millones de personas en todo el mundo, caracterizado por pausas en la respiración o periodos de respiración superficial durante el sueño. Estos episodios pueden disminuir la calidad del oxígeno que el cuerpo recibe, lo que puede tener consecuencias graves para la salud y el bienestar general.

Existen diferentes tipos de apnea del sueño, siendo la apnea obstructiva del sueño la más común. Está causada por un bloqueo parcial o total de las vías respiratorias durante el sueño. Por otro lado, la apnea central del sueño ocurre cuando el cerebro no envía las señales adecuadas a los músculos que controlan la respiración. Además, algunas personas pueden sufrir una combinación de ambas, conocida como apnea del sueño compleja.

Los factores de riesgo para desarrollar apnea del sueño incluyen la genética, la anatomía del cuello y la cara, el sobrepeso, el envejecimiento, el consumo de alcohol y tabaco, entre otros. Es importante estar atento a los síntomas como los ronquidos fuertes, los episodios de interrupción de la respiración evidenciados por un compañero de cama, la somnolencia diurna y la fatiga.

La influencia de la apnea del sueño en el descanso es significativa. Los episodios de apnea interrumpen los ciclos naturales de sueño, evitando que la persona alcance las fases profundas de descanso. Esto no solo reduce la calidad del sueño sino que también aumenta el riesgo de problemas de salud como enfermedades cardiovasculares, diabetes tipo 2, y problemas de memoria y concentración.

¿Cómo se diagnostica y cuál es el tratamiento?

El proceso de diagnóstico de la apnea del sueño comienza generalmente con una evaluación de los síntomas y un historial clínico detallado. Los médicos suelen realizar preguntas sobre la frecuencia y la intensidad de los ronquidos, la presencia de somnolencia diurna y si el paciente se despierta con sensación de asfixia o ahogo durante la noche.

El paso siguiente suele ser un estudio del sueño, conocido como polisomnografía, que se realiza generalmente en un centro especializado. Durante la polisomnografía, se monitorizan diversas funciones corporales mientras el paciente duerme, incluyendo la actividad cerebral, el movimiento de los ojos, la frecuencia cardíaca, la presión arterial, los niveles de oxígeno en la sangre y la respiración.

Para aquellos que no pueden acudir a un centro de sueño, existen pruebas domiciliarias de sueño. Estas pruebas son más limitadas ya que monitorean menos funciones corporales, pero pueden detectar casos significativos de apnea del sueño.

Una vez diagnosticada la apnea del sueño, existen varias opciones de tratamiento, dependiendo de la gravedad del trastorno y las circunstancias individuales del paciente.

Para casos leves, se pueden recomendar cambios en el estilo de vida, como perder peso, dejar de fumar y evitar el alcohol antes de dormir. A veces, dormir de lado en lugar de boca arriba puede evitar que las vías respiratorias se bloquee.

Causas, factores que influyen y consecuencias

Diversos estilos de vida y factores pueden aumentar la probabilidad de experimentar apnea del sueño. En realidad, al ajustar ciertos hábitos, es posible mejorar este trastorno del sueño e incluso lograr que desaparezca si no se presenta en una forma severa.

Las personas con mayor riesgo de desarrollar apnea del sueño incluyen, como ya se mencionó, a los hombres adultos, aquellos con sobrepeso, antecedentes familiares o vías respiratorias estrechas. Otros factores influyentes son:

  • La obesidad, ya que la grasa no solo se acumula en las áreas visibles del cuerpo, sino también en la garganta, la base de la lengua, las mejillas, etc., afectando la amplitud de los conductos de aire.
  • Tener una mandíbula retraída, lo que hace que la base de la lengua se desplace hacia atrás, casi en contacto con la parte posterior de la faringe, obstruyendo la vía respiratoria.
  • La longitud inferior del maxilar en comparación con el maxilar superior.
  • Determinadas formas del paladar o de la vía respiratoria.
  • Un cuello grande, con una circunferencia de unos 43 cm o más en hombres y 41 cm o más en mujeres.
  • Una lengua que puede retroceder y bloquear la vía respiratoria.
  • Amígdalas o vegetaciones grandes, que pueden obstruir las vías respiratorias.

La interrupción de la respiración durante un episodio de apnea resulta en una disminución de los niveles de oxígeno en el organismo. Esto dificulta el logro de un sueño reparador, dando lugar a signos de fatiga y somnolencia diurna. Además, puede provocar fatiga crónica, problemas respiratorios y cardiovasculares como ictus cerebral, así como aumentar el riesgo de presión arterial alta. La falta de descanso también aumenta el riesgo de accidentes de tráfico y laborales.

Entre las recomendaciones de los expertos para reducir los riesgos de la apnea del sueño y sus consecuencias se encuentran evitar el consumo de alcohol y medicamentos que relajan el sistema nervioso, perder peso, mantener una dieta saludable, dejar de fumar o exponerse al humo de otros, y realizar ejercicio regularmente como la principal sugerencia.

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